Biografía de Margaret Hamilton

Margaret Hamilton en 1995. Crédito: Wikipedia Margaret Hamilton en 1995. Crédito: Wikipedia

Margaret Hamilton recibió la Medalla Presidencial de la Libertad, entregada el 22 de noviembre de 2016 por el Presidente de Estados Unidos Barack Obama, por su trabajo en la NASA durante las misiones Apolo en los años 1960.

Esta brillante matemática, ingeniera de sistemas y científica computacional, fue Directora de la División de Ingeniería de Software del Laboratorio de Instrumentación del MIT. Un siglo antes, tuvo una digna antecesora británica, llamada Ada Lovelace.

En este famoso laboratorio del MIT, su equipo desarrolló el software de navegación para el Programa Espacial Apolo. Entre 1969 y 1972, este programa realizó 22 misiones: 19 con éxito total, 2 con éxito parcial y 1 con fracaso. Entre ellas, hubo 6 en las que el hombre pisó el suelo de la Luna.

Margaret Hamilton posa junto a los listados de los programas que desarrolló para la navegación de las naves Apolo. Crédito: Wikipedia
Margaret Hamilton posa junto a los listados de los programas que desarrolló para la navegación de las naves Apolo. Crédito: Wikipedia

Margaret Hamilton nació el 17 de agosto de 1936. En 1954, se graduó en la Escuela Preparatoria Thomas Hancock, en Minnesota. Cuatro años más tarde, obtuvo el Bachelor of Arts de Matemáticas, en la Universidad Earlham College, de Richmond, Indiana (USA).

Earlham College, en Richmond. Crédito: Deansfa
Earlham College, en Richmond. Crédito: Deansfa

Cuando estudiaba en el Earlham College, conoció a James Hamilton. Se casaron a finales de los 50, después de que ella se licenció en Matemáticas. Tienen una hija llamada Lauren.

Con la intención de cursar estudios de postgrado, se trasladó a Massachusetts. Sin embargo, una vez ahí, prefirió aceptar trabajo en el MIT (Instituto Tecnológico de Massachusetts), como desarrolladora de software.

En esos años, no existían lenguajes de programación como a finales del siglo XX. Todo se hacía en base a códigos, de tal manera que éstos no ocuparan demasiado espacio en las reducidas memorias de los computadores, que NO eran de silicio, sino que se alojaban en núcleos de hierro.

De 1961 a 1963, trabajó en el MIT en un proyecto de seguimiento de trayectorias de aeronaves desconocidas.

También escribió un programa para el Laboratorio de Investigación Cambridge, de la Fuerza Aérea. Para este Laboratorio, desarrolló códigos de rutinas de programación, que no existían ni como disciplinas, ni como cursos universitarios. Estos códigos se utilizaron en los módulos de computación de las naves Apolo.

El contenido de los programas se imprimía en «papel continuo» y muchas veces las carpetas eran voluminosas y llenas de códigos casi misteriosos, cuyo significado estaba al alcance de muy pocos.

En el MIT, Margaret Hamilton formaba parte del personal del Laboratorio Draper, fundado en 1932 por el Dr. Charles Stark Draper. En 1965, fue nombrada responsable del desarrollo del software de vuelo de las computadoras que irían a bordo de las naves Apolo, en el que trabajaba el equipo del laboratorio.  Posteriormente dirigió y supervisó los desarrollos de la misión de la estación espacial Skylab.​

El profesor Charles Draper con Werner Von Braun. Crédito: Draper Laboratories
El profesor Charles Draper con Werner Von Braun. Crédito: Draper Laboratories

Margaret Hamilton no tuvo problemas para conciliar su carrera en la NASA con sus funciones de madre; durante los fines de semana llevaba a su hija Lauren al laboratorio para que pasara el tiempo con ella, mientras trabajaba escribiendo las rutinas de computación que irían en la computadora del módulo de comando del Apolo.

Idear, escribir, probar y comprobar estas rutinas fue algo bastante meritorio. Además de requerir un conocimiento profundo de los computadores, no fue nada fácil escribir algo más de 400.000 líneas de código que iban insertadas en el sistema operativo del módulo lunar en las misiones Apolo. Ella sabía “todo” de estos vitales programas.

Despegue del cohete Saturno5, el 16 de julio de 1969, desde el Centro Espacial Kennedy. Crédito: NASA,
Despegue del cohete Saturno5, el 16 de julio de 1969, desde el Centro Espacial Kennedy. Crédito: NASA,

Este sistema jugó un papel crucial momentos antes del alunizaje de la Apolo 11, el 20 de julio de 1969. Cuando Neil Armstrong ya se estaba preparando para hacer descender la nave, la computadora empezó a mostrar dos errores: error 1201 y error 1202. Lo que siguió a continuación fueron breves mensajes desde la Apolo 11 a Robledo de Chabela en España; y desde España a Houston, en donde estaba Margaret; desde Houston a Robledo; y desde Robledo a la Apolo 11.

Armstrong no tenía tiempo para largas explicaciones. En unos pocos segundos tenía que decidir si debía alunizar a pesar del riesgo o  abortar el alunizaje y regresar con la miel en los labios. ¡Houston! ¡¡¡¿Qué hago?!!! La solución llegó de una joven Margaret que le aseguró al Director de la Misión que, con total seguridad, podía ignorar los dos mensajes de error. El veredicto le llegó por radio a Neil: GO”,adelante, vía libre”. Poco después, Neil Armstrong transmitió por radio a Houston el mensaje esperado: “The Eagle has landed”, “el Águila ha aterrizado”. El hombre había llegado a la Luna. Era el 20 de julio de 1969.

Neil Armstrong, Michael Collins y Edwin Aldrin, los tres astronautas que llegaron a la Luna en julio de 1969
Neil Armstrong, Michael Collins y Edwin Aldrin, los tres astronautas que llegaron a la Luna en julio de 1969

Sin exagerar, se podría decir que los héroes de la llegada a la Luna fueron cuatro: Neil Armstrong, Buzz Aldrin, Michael Collins y Margaret Hamilton.

En 1986, Margaret fundó la empresa “Hamilton Technologies”, en Cambridge, Massachusetts. La compañía se desarrolló alrededor del Lenguaje Universal de Sistemas de diseño de software.

El Skylab en 1973, fue la primera Estación Espacial Estadounidense. Crédito: NASA
El Skylab en 1973, fue la primera Estación Espacial Estadounidense. Crédito: NASA

Cuando ya tenía 80 años, el 22 de noviembre de 2016, Margaret Hamilton recibió la Medalla Presidencial de la Libertad, entregada por el Presidente de Estados Unidos, Barack Obama, por su trabajo en la NASA durante las misiones Apolo.​

El Presidente de Estados Unidos, Barack Obama entrega la Medalla a una Margaret Hamilton de 80 años. Crédito: Casa Blanca de USA.
El Presidente de Estados Unidos, Barack Obama entrega la Medalla de la Libertad a una Margaret Hamilton de 80 años. Crédito: Casa Blanca de USA.
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