Biografía de Sally Ride

Sally Ride fue astronauta de la NASA, titulada en Física por la Universidad de Stanford, California. En 1983, se convirtió en la primera mujer de Estados Unidos que alcanzó el espacio exterior. También fue jugadora profesional de tenis.

Sally Ride nació el 26 de mayo de 1951, en Encino, ciudad de Los Angeles, California. Fue la mayor de los hijos de Carol Anderson y Dale Ride, ambos de ascendencia noruega.

De pequeña, fue a la escuela en el Valle de San Fernando; sus logros en el tenis, jugadora de categoría en el tenis nacional de USA, le valieron la concesión de una beca para cursar Secundaria en un Liceo de Niñas en Los Ángeles.

Valle de San Fernando, cerca de Los Angeles, California
Valle de San Fernando, cerca de Los Angeles, California. Crédito: Wikipedia

Comenzó los estudios secundarios en el College de Swarthmore, una universidad privada de Pensilvania. Después pasó a la Universidad de Stanford, cerca de la ciudad de Palo Alto (California), en donde obtuvo  un Máster y un Doctorado en Física, mientras estaba haciendo investigación en “astrofísica” y en “láser de electrones libres”.
Algunos años más tarde, Ellen Ochoa, estudió ingeniería eléctrica en esta misma Universidad y posteriormente fue una gran astronauta

Universidad de Palo Alto
La Universidad de Stanford en Palo Alto, California, fundada en 1884 por Leland Stanford, está en el corazón geográfico e histórico de Silicon Valley. Crédito: MARELBU

A finales de los años setenta se presentó como voluntaria para el programa espacial de la NASA. Se habían presentado 8.900 candidatos. Dadas sus condiciones físicas e intelectuales, y  su elevado nivel de conocimientos de Física, fue seleccionada. Tenía 27 años, cuando empezó a entrenar para su carrera espacial, en el año 1978.

Candidatas NASA
Candidatas de la NASA durante un descanso del entrenamiento en la Base de la Fuerza Aérea en La Florida. Crédito: NASA

Una mujer soviética ya había salido al espacio exterior: Valentina Tereshkova (en 1963); y había otras preparándose para hacerlo.

El 12 de noviembre de 1981, la NASA lanzó al espacio la nave Columbia, con dos tripulantes a bordo: un comandante y un piloto, en la misión espacial denominada STS-2. Fue la primera vez que una nave tripulada debía volver a tierra con sus dos astronautas.

En el Centro de Control, había dos “comunicadores de cabina” (en inglés, CabCom) encargados de mantener continuo contacto entre los astronautas y los equipos de científicos e ingenieros de la misión.
Todo el personal del Centro de Control trabajaba segundo a segundo asegurándose de que los experimentos se realizaban correctamente. Uno de los dos CabCom era Sally Ride. El transbordador estuvo en el espacio 2 días y 6 horas.

Centro de Control de Vuelo, de la NASA
Centro de Control de Vuelo, de la NASA. Crédito: NASA

El 22 de marzo de 1982, el transbordador Columbia fue lanzado nuevamente al espacio para cumplir la misión STS-3. También con 2 tripulantes y con Sally Ride como una de los dos CabCom. Esta vez los astronautas estuvieron 8 días en órbita terrestre.

Durante estos meses, Sally fue una de las personas responsables de las pruebas y desarrollo de funcionalidades del brazo robot (Canadarm), ideado por una empresa canadiense, para dotar a las naves espaciales con un brazo metálico manipulado por control remoto y capaz de soportar hasta 332 kg.

Canadarm
El brazo Canadarm en la nave que sobrevuela a 340 km por encima del Cabo de Hornos. Crédito: NASA

​Y llegó el 18 de junio de 1983, fecha en la que Sally Ride dejó su puesto de CabCom en el Centro de Control y subió a bordo del transbordador espacial Challenger, que iba a empezar la misión STS-7.

Sally Ride era la primera mujer del continente americano que iba a viajar al espacio como especialista. En esta misión, el transbordador llevaba cinco astronautas: el comandante, el piloto y 3 especialistas.

Sally comunicando con Tierra desde la nave espacial Challenger. Crédito: Wikipedia
Sally comunicando con Tierra desde la nave espacial Challenger. Crédito: Wikipedia

La misión STS-7 desplegó en el espacio dos satélites de comunicaciones, realizó experimentos farmacéuticos, utilizó por primera vez el brazo robot en el espacio, y fue la primera vez que se utilizó el brazo robot para recuperar un satélite. La especialista Sally Ride y sus 4 compañeros estuvieron 6 días circunnavegando la Tierra a unos 300 km de distancia.

Tripulación del STS-7
La tripulación de la Misión STS-7 que viajó en el Challenger el 18 de junio de 1983. Crédito: NASA

Su segundo vuelo espacial fue el 13 de octubre de 1984, también a bordo del Challenger, en la misión STS-41-G. Un año más tarde, Shannon Lucid sería la segunda mujer en viajar al espacio. Fue el primer vuelo con 7 tripulantes a bordo. La misión duró 8 días y 5 horas. Fue la segunda vez que un transbordador espacial aterrizaba en el Centro Espacial Kennedy.

STS-41 G
La tripulación a bordo de la nave espacial durante la Misión STS-41-G. Crédito: NASA

Cuando Sally estaba cumpliendo  8 meses de formación para su tercer vuelo al espacio, ocurrió el terrible accidente del Transbordador espacial Challenger, en su misión STS-51-L. El Challenger llevaba una tripulación de 7 astronautas, entre ellos una mujer, Judith Resnik. La nave explotó 73 segundos después de su despegue y murieron los 7 tripulantes.

Sally fue asignada como parte de la comisión presidencial que debía investigar los detalles del accidente; ella encabezó el Subcomité de Operaciones de ese comité.

Sally Ride con el Presidente Obama en la Casa Blanca. Crédito: Colleen Curtis
Sally Ride con el Presidente Obama en la Casa Blanca. Crédito: Colleen Curtis

Considerando las dramáticas circunstancias, Sally Ride fue retirada del programa espacial y destinada a la Oficina Central de la NASA, en Washington, D. C.

En Washington, participó activamente en el primer esfuerzo de planificación estratégica de la NASA. Redactó un informe titulado “El liderazgo y el futuro de Estados Unidos en el espacio”.

Un año más tarde, en 1987, dejó la NASA y empezó a trabajar en el “Centro Internacional para la Seguridad y Control de Armamentos” en la Universidad de Stanford.

En 1989, fue contratada como profesora de Física en la Universidad de California, y directora del Instituto Espacial de California.

En 2001, pidió la excedencia en la universidad y empezó a trabajar como Directora Ejecutiva  de “Ciencia Sally Ride”, una empresa que acababa de fundar, con el objetivo de crear programas de entretenimiento sobre ciencias; y publicaciones para escuelas y liceos, con especial atención a las niñas.

En 2003, se le pidió colaborar con su experiencia y conocimientos en la investigación del accidente del transbordador espacial Columbia. El 1º de febrero de 2003, el Columbia regresaba a la base, después de haber finalizado los trabajos de la misión STS-107 en el espacio. Al entrar en la atmósfera terrestre, la nave se recalentó y se desintegró. Murieron los 7 tripulantes.

Sally Ryde fue autora y coautora de varios libros sobre el espacio, dirigidos a los niños, para incentivarlos en el estudio de las ciencias.

El 6 de diciembre de 2006, el Gobernador de California, Arnold Schwarzenegger, y su esposa Maria Shriver,  acogieron a Sally Ride entre unos de los personajes que están en el “Salón de la Fama de California” ubicado en el “Museo de Historia, la Mujer y las Artes”.

En el Salón de la Fama de California
En el Salón de la Fama de California. Crédito: EFE, 16 diciembre 2008

Sally Ride murió el 23 de julio de 2012, a los 61 años a consecuencias de un cáncer de páncreas.

Tanto en vida, como después de su muerte, recibió numerosos honores y premios.

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