Biografía de Nina Simone

Nina Simone, genial cantante americana. Crédito: web legacyrecordings.com Nina Simone, genial cantante americana. Crédito: web legacyrecordings.com

Nina Simone fue cantante, compositora y pianista excepcional. Cuando se le impidió dedicarse a la música clásica por ser negra, volcó su enorme talento a la música de jazz, blues, rhythm y soul.

Fue considerada la Gran Sacerdotisa del Soul.

Infancia y familia de Nina Simone

Nina Simone es el nombre artístico de Eunice Waymon.

Nació en Tryon, un pueblo de Carolina del Norte, Estados Unidos, el 21 de febrero de 1933.

Eunice (Nina) fue la sexta de una familia de ocho hermanos.

Tryon es un pueblito situado en el condado de Polk, en Carolina del Norte. Crédito: Wikipedia.
Tryon es un pueblito situado en el condado de Polk, en Carolina del Norte. Crédito: Wikipedia.

Sus padres tenían una ascendencia muy variada: africanos que habían llegado como esclavos a Norteamérica, indios   e irlandeses.

Su padre, John Waymon, se ganaba la vida en el mundo del espectáculo: cantaba, tocaba la armónica y bailaba.

Cuando la familia empezó a ser muy numerosa, John Waymon empezó a trabajar; primero en una tintorería y luego, como barbero.

La madre se llamaba Mary Kate.

Al comienzo, tocaba el piano para acompañar a su marido en los espectáculos.

Después se hizo ministra de la Iglesia metodista y dejó de lado toda música que no fuera de cantos espirituales y religiosos.

Nina Simone creció rodeada de música. En su hogar, todos los hermanos cantaban y tocaban algún instrumento.

Nunca habían tomado clases fuera de casa, todo lo habían aprendido unos de otros, mirando y escuchado.

Nina fue una niña prodigio que a los 3 años empezó a tocar el piano con gran talento.

Desde muy pequeña, destacó por sus facultades excepcionales; cuando cumplió 6 años, sus padres la hicieron seguir estudios clásicos de piano.

En cuanto al desarrollo de su voz, empezó cantando en su iglesia local.

Inicios de Nina Simone como cantante

En 1945, con 12 años de edad, hizo su debut en público, con un recital de piano, como parte de las fiestas del colegio.

Sus orgullosos padres, como es natural, se habían sentado en la primera fila para escucharla y verla mejor.

Pasado un rato, fueron “invitados” a moverse a las filas de atrás, para que una familia blanca ocupara sus sillas.

Cuando Eunice se dio cuenta de lo que pasaba, se negó a seguir tocando hasta que sus padres volvieran a ocupar las sillas delanteras.

Así sucedían las cosas en aquellos años, y así era el carácter de Nina.

Nina Simone tuvo valiosas ayudas en su entorno

Su profesora de piano, una anciana blanca y judía, admirada del excepcional talento de la niña, quiso ayudarle a iniciar una carrera musical.

Con las contribuciones de amigos y vecinos que disfrutaban escuchando a Eunice (Nina Simone), la anciana recaudó fondos para que sus padres pudieran enviarla a estudiar a New York.

John Waynon y Mary Kate no vacilaron ni un momento en matricularla en la prestigiosa “Escuela de Música Juilliard”, en la ciudad de Nueva York.

Pero la falta de recursos económicos le impidió alcanzar su sueño de convertirse en la primera pianista negra que interpretara música clásica en el Carnegie Hall de los Estados Unidos.

La prestigiosa Escuela de Música Juilliard, situada en el Lincoln Center, en Nueva York. Crédito: Wikipedia.
La prestigiosa Escuela de Música Juilliard, situada en el Lincoln Center, en Nueva York. Crédito: Wikipedia.

Más tarde su familia se trasladó a Filadelfia, donde intentó conseguir una beca en el “Instituto de Música Curtis”, considerado el mejor Conservatorio de USA y una de las mejores instituciones musicales del mundo.

A pesar de sus méritos, Nina fue rechazada diplomáticamente, por ser negra.

Comienzo como cantante profesional

Debido a estas decepciones y para ayudar económicamente a su familia, en 1954 Eudice (Nina Simone) decidió abandonar la música clásica; se presentó para trabajar en un club nocturno de Atlantic City.

Eunice tan sólo se presentaba como pianista, pero el dueño quería que cantara.

Ella improvisó una versión de “I loves you Porgy”, de George Gershwin, con su característico timbre grave.

El jefe quedó más que satisfecho y la contrató de inmediato para que cantara música de blues y jazz; y también para que  tocara el piano.

Atlantic City está situada en la costa de Nueva Jersey. Crédito: web nuevayork.net
Atlantic City está situada en la costa de Nueva Jersey. Crédito: web nuevayork.net

Atlantic City es una ciudad turística de la costa del Atlántico de Nueva Jersey, famosa por sus casinos, grandes playas y su emblemático paseo marítimo.

En ese club nocturno, Nina destacaba por su forma de interpretar, y por los arreglos innovadores que imprimía a viejas canciones, siempre acompañándolas ella misma al piano.

Auge en la carrera profesional de Nina Simone

Eunice Waymon tenía 21 años cuando empezó a cantar en el bar de Atlantic City.

Ahí adoptó el nombre artístico de Nina Simone. Nina era el alias que le había dado un novio;  y Simone, lo tomó de la actriz francesa Simone Signoret protagonista en 1952, en la película Casque d’or.

Cuando Eunice pasó a llamarse Nina Simone. Crédito: Foto de Vernon Merrit III, web pitchfork.com
Cuando Eunice pasó a llamarse Nina Simone. Crédito: Foto de Vernon Merrit III, web pitchfork.com

En 1957, logró un contrato discográfico con Bethlehem Records.

Al año siguiente, en 1958, publicó su primer disco, y fue un éxito inmediato.

Sus canciones “I Love You Porgy” de George Gershwin; y “My Baby Just Cares for Me, vendieron un millón de ejemplares en Estados Unidos en el verano de 1959.

A continuación, Nina firmó un contrato con la poderosa Columbia Pictures Records.

Esta discográfica le publicó diez discos en cinco años.

Su maravillosa voz le valió que varias canciones se intercalaran en las bandas sonoras de algunas películas de Columbia.

Por ejemplo, en “Viento Salvaje” (1957), en “Sayonara” (1957) y en “Sansón y Dalila”, de Cecil B. DeMille.

Nina Simone en los años 1960

Durante los años 1960, se involucró decididamente en el Movimiento por los Derechos Civiles y grabó algunas canciones políticas; alguna de ellas interpretada por Aretha Franklin.

En 1961, Nina Simone grabó una versión de la canción tradicional “House of the Rising Sun”, que también grabaría después Bob Dylan.

En ese año grabó varias canciones más, que la hicieron todavía más famosa.

Era una artista muy versátil y encantaba al público, pasando de un estilo a otro en un mismo concierto.

Igual cantaba temas de tipo religioso, blues y jazz, que números de estilo europeo clásico.

Imagen de una Nina Simone, siempre seria y algo triste. Crédito: web bbc.co.uk
Imagen de una Nina Simone, siempre seria y algo triste. Crédito: web bbc.co.uk

Nina Simone tenía voz de contralto; se caracterizaba por su pasión, por las improvisaciones y por una sutil cercanía espiritual.

Minimizaba el acompañamiento y efectuaba espectaculares transiciones entre el susurro, el grito y el lamento.

También en el año 1961 contrajo matrimonio con Andy Stroud, un detective de Brooklin, Nueva York, con el cual tuvo a su hija Lisa Celeste, nacida en 1962.

Nina Simone vivió una tomentosa relación de amor-odio con su marido y finalmente se separaron.

En 1963, se produjo el asesinato de Medgar Evers y un ataque terrorista a la iglesia de Birmingham en Alabama, por parte de supremacistas blancos y que se saldó con la muerte de cuatro niñas negras.

Como repulsa a estos crímenes violentos contra personas negras, Nina Simone grabó varias canciones en defensa al derecho de ser libres y a vivir con dignidad.

Asesorada por su marido que se había convertido en su representante, en 1964 Nina Simone dejó la Columbia Picture y firmó un contrato con la discográfica Philips.

De ese período es su primera canción de protesta, en forma de soul: “Mississippi goddam!” (‘¡Mississippi, maldita seas!’), en la que expresaba su rabia y su impotencia.
Desde entonces se la llamó la Suma Sacerdotisa del Soul.

En 1968, su tema “Sinnerman  grabado en 1965 (Oh, sinnerman, where you gonna run to?) se escuchó en la película “El asunto de Thomas Crown”, de Norman Jewison, interpretada por Steve McQueen y Faye Dunaway.

La portentosa voz de Nina Simone fue escuchada por millones de personas.

La nueva versión de esta película rodada en 1999, con Pierce Brosnan y Rene Russo, volvió a incluir a Nina Simone.

A lo largo de los años 1960, Nina Simone hizo revivir en sus canciones a Billie Holiday, Bob Dylan, Johan Sebastian Bach, Ray Charles, Jacques Brel , Miriam Makeba; todos realzados en sus cualidades por la genialidad de Nina.

Para cerciorarse de esto, basta con escuchar sus versiones de “Ne me quitte pas” o bien “My way”.

Algunos de sus recitales se convirtieron en proclamas incendiarias ante los públicos blancos que acudían fascinados a escucharla.

Ella era un ejemplo claro de cómo la discriminación racial hacía que en los Estados Unidos  se desperdiciaran talentos extraordinarios.

Nina Simone fue una de las artistas famosas que acompañaron en primera fila a Martin Luther King en las marchas multitudinarias que organizó a partir de 1965 contra la discriminación racial.

Martin Luther King en una marcha por los Derechos Civiles, realizada en Washington. Crédito: U.S. National Archives
Martin Luther King en una marcha por los Derechos Civiles, realizada en Washington. Crédito: U.S. National Archives

Nina Simone grabó para la discográfica RCA

Por esa época, Nina Simone se separó de Andy Stroud, y se convirtió en su propia representante; empezó a trabajar con su hermano Sam Waymon y firmó contrato con la RCA.

Entre 1966 y 1974 produjo, para la compañía RCA, algunos de sus mayores éxitos, como las versiones de “To love somebody” (de los Bee Gees) y “Ain’t got no/I got life, del musical Hair.

Otro de sus temas clásicos, “To be young, gifted and black”, estaba inspirado por una pieza de teatro de su amiga Lorraine Hansberry, y fue grabado por Aretha Franklin en 1972.

El asesinato de Martin Luther King en abril de 1968, fue la gota que colmó el vaso de su hastío por vivir en un país que despreciaba a su raza negra.

El 4 de julio de 1968, Nina Simone hizo su debut en el Festival de Jazz de Newport.

Cantó “Blacklash Blues” y “Why, The King of love is Dead” en memoria de Martin Luther King.

Fue su definitiva consagración como diva. Entre otros consagrados artistas, actuaron Duke Ellington y Glenn Miller.

Nina Simoni abandonó Estados Unidos (1970-2003)

Se alineó con los movimientos más radicales, con lo cual su carrera artística se vio seriamente perjudicada.

Finalmente prefirió irse de Estados Unidos.

En septiembre de 1970, harta de los desacuerdos con las compañías discográficas y sin ninguna intención de pagar los impuestos que había evadido en protesta por la Guerra de Vietnam, Nina Simone abandonó Estados Unidos y se fue a Barbados, uno de los 13 países que forman las Antillas. 

Barbados es la isla más oriental de la Antillas Menores. Crédito: web worldatlas.com
Barbados es la isla más oriental de la Antillas Menores. Crédito: web worldatlas.com

En Bridgetown, la capital de Barbados, mantuvo una relación sentimental con el primer ministro Errol Barrow.

En los años 1980 cantó regularmente en el club de jazz Ronnie Scott de Londres.

La cantante y amiga de Nina, Miriam Makeba, la convenció para irse a Liberia. Ahí vivió durante cuatro años.

En 1986 un spot televisivo realizado por la TV inglesa para promocionar el perfume Chanel 5, dio la vuelta al mundo.

Las imágenes del spot mostraban a la actriz Carol Bouquet atravesando los paisajes del Monument Valley, en plan mujer libre y audaz.

Pero, lo más impactante y popular del spot fue su banda sonora con la canción “My Baby Just Cares for Mecon la voz poderosa de Nina Simone.

Aunque el disco había aparecido en el año 1959, en ese momento alcanzó el quinto puesto en las listas de ventas de Inglaterra.

Posteriormente, Nina Simone residió en Suiza y Holanda antes de establecerse definitivamente en Aix-en-Provence, en el sur de Francia, en el año 1992.

Viajó por media Suiza en parte por compromisos artísticos y también para escapar de la depresión.

Su hija cuenta que por esos tiempos le tenía miedo. Nina Simone se había convertido en una madre que estallaba en crisis de grandes emociones, frustración y enojo.

Terraza en la plaza del Ayuntamiento en Aix-en-Provence. Crédito: web rutacultural.com
Terraza en la plaza del Ayuntamiento en Aix-en-Provence. Crédito: web rutacultural.com

En 1992 aparecieron diversos temas de Nina Simone en la película “La asesina”, protagonizada por Bridget Jones, una de sus grandes admiradoras.

Ese año publicó su autobiografía, titulada “I put a spell on you”, que fue inmediatamente traducida al francés, el alemán y el holandés.

Nina Simone se instaló en Francia

En 1993, se instaló definitivamente en el sur de Francia, y publicó su último álbum grabado en un estudio en estudio: “A single woman”.

Ahí interpretó la canción francesa “Il n’y pas d’amour heureux”, un poema de Louis Aragon, y musicado por Georges Brassens.

Sus acompañantes habituales durante esta época fueron Leopoldo Fleming (percusión), Tony Jones (bajo), Paul Robinson (batería), Xavier Collados (teclado) y su director musical Al Schackman (guitarra).

Nina Simone era la estrella indispensable en los grandes festivales de jazz, tales como el Festival de Jazz en Niza de 1997 y el Festival de Jazz en Tesalónica de 1998.

El 24 de julio de 1998 fue una de las invitadas de honor en la fiesta organizada para celebrar el 80º cumpleaños de Nelson Mandela.

Nelson Mandela pronunció un discurso en la Universidad de Harvard, en 1998. Crédito: web frenys.com
Nelson Mandela pronunció un discurso en la Universidad de Harvard, en 1998. Crédito: web frenys.com

En 1999, en el “Guinness Blues Festival” de Dublín tras recibir un premio por los triunfos artísticos de toda su carrera, cantó unos duetos con su hija Lisa Celeste.

Su última gira internacional data de 2000, año en que recibió numerosos reconocimientos como cantante excepcional: en Atlanta, Filadelfia y Francia.

De personalidad complicada, llegaba a ser altanera, arrogante y muy apasionada.

Algo muy comprensible en una mujer talentosa e inteligente que desde pequeña se vio marginada por el simple hecho de que su piel no era del color “adecuado”.

Su inmenso talento musical la llevaron al éxito mundial, pero nunca logró sobreponerse a la ira que fue acumulando en su país natal.

Nina Simone en 2002. Crédito: web elpais.com
Nina Simone en 2002. Crédito: web elpais.com

Nina Simone falleció mientras dormía, el 21 de abril del 2003 en su casa de Carry-le-Rouet, una ciudad balnearia, cercana a Marsella, en el sur de Francia.

Carry-le-Rouet la ciudad en donde murió Nina Simone. Crédito: viamichelin.es
Carry-le-Rouet la ciudad en donde murió Nina Simone. Crédito: viamichelin.es

El Festival de Cine de Sundance (que se celebra anualmente las dos últimas semanas de enero en el poblado de Park City, cerca de Salt Lake City, la capital del estado de Utah, en Estados Unidos) abrió la primera noche de 2015, con un documental de la famosa directora Liz Garbus, con el documental What happened, Miss Simone?

En este magnífico documental, la directora se sumerge a través de testimonios, archivos musicales y entrevistas, en la vida de Nina y la  dibujó con sus luces y sus sombras.

Mostró con pericia, el combate de una mujer que luchó por la libertad de su arte y su música, y por su identidad como negra americana.

Liz Garbus es directora y productora, de gran éxito cinematográfico.
Liz Garbus es directora y productora, de gran éxito cinematográfico.

https://en.wikipedia.org/wiki/Liz_Garbus

Hay muchas webs que muestran la vida de esta genial Nina Simone. Algunas de ellas son: «Biografías y vidas«, «RTVE Televisión Española«, «Letras Libres, de México«.

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